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大選後的美國經濟

香港時間星期三中午,奧巴馬宣佈成功連任美國總統,發表當選宣言,呼籲全國團結,兩黨放下分歧,一同推動國家向前;對手羅姆尼的落敗發言,除了感謝支持者外,也呼籲支持者摒棄黨派旗幟,為國家團結一致。由於「財政懸崖」的威脅,這些選舉後的指定政治言語,在今屆美國總統、國會大選後卻顯得分外重要。

奧巴馬成功連任後,我相信他大致會繼續現有的政策,這有助消除環球經濟一些不明朗因素。但由於美國國會眾議院仍由共和黨控制,屬民主黨的奧巴馬能否在今年年底前與眾議院達成協議,避免墮入「財政懸崖」,成為奧巴馬現時最迫切要處理的工作之一,也是目前困擾環球經濟最大的風險之一。

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美國的「財政懸崖」是指,根據現有的法例多項稅務優惠措施將在今年年底到期,同時去年通過的自動削赤機制也將在明年一月生效。所以,如果美國國會無法在年底前通過修訂法案,從明年一月起,有關的稅務優惠將會取消丶稅項會回恢原來水平,增加稅款接近4500億美元,而自動削債機制則會自動減少政府預算開支約500億美元。

按美國國會預算辦公室的評估,如果從「財政懸崖」墮下,2013年的財政赤字將減少約4900億美元,未來十年國債與國民生產總值(GDP)的比率將由2012年的73%減至2022年的59%。但是由於稅收負擔増加和政府開支減少,2013年美國經濟將會收縮0.5%,失業率很可能回升至9%。但是,如果大多數稅務優惠措施可以繼續維持十年的話,這將有助刺激短期經濟,預計2013年美國經濟可以増長1.7%,失業率可以維持在8%以下,但美國國債將進一步上升,在2022年將相當於該年GDP的90%。不同的選擇,將有不同的代價。

所以,美國政界現時面對的困難,是如何在短期經濟增長和長遠削減國債之間,求取平衡。由於民主黨和共和黨在一些重要課題上,分歧仍然很大,而且在這次大選中,奧巴馬和羅姆尼所得到的總票數,其實不相伯仲,巿場普遍認為要尋求妥協方案並不容易,很可能要先在年底前達成暫時協議,爭取更多時間進行談判,令這個風險因素延續至明年第一、二季。

近日,奧巴馬在公開發言中,堅持減少高收入人士的稅務優惠以增加稅收,共和黨藉的眾議院院長博納卻堅持要減少政府開支、反對加稅和只向富人開刀。雖然這些很可能只是談判前的叫價,但顯示雙方立場相距甚遠,要達成協議,雙方都須要作出很大的妥協。我上月在東京與美國聯儲局主席伯南克會見時,他給我的感覺卻較為樂觀,他認為兩黨仍有頗大的妥協空間,可以在年底前就削減某些開支和調整某些稅項,達成共識。

對香港來說,我們當然不希望美國從「財政懸崖」墮下,令美國經濟出現衰退。這將為環球經濟帶來沈重的打擊,歐洲復甦將更遙遠,內地經濟出現硬著陸的風險將會增加。香港是一個小型的外向型經濟,如果我們主要的貿易伙伴失去增長動力、甚至出現衰退,香港將難以獨善其身,經濟很可能會衰退,資產價格可能會出現波動,企業破產增加,失業率上升,巿民生活會大受影響。

另一方面,我也聽過不少朋友擔心,奧巴馬連任後,伯南克會依計劃落實第三輪的量化寬鬆措施,令與美元掛鈎的港元貶值,大量熱錢流入香港,推高通脹和樓價,影響巿民生活。這方面我是較為審慎樂觀的。我們在十月底推出的兩項管理住宅樓宇需求的措施,令熱錢流入住宅樓市的成本和風險大增。另外,香港的通脹主要受到食物價格和租金影響,與港元匯率的相關性較低。但無論如何,政府會密切留意經濟情況,採取適當措施,減少市民生活所受的影響。

2012年11月11日

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